¿Qué es un virus?

Un virus no es una bacteria, ni un organismo capaz de tener vida independiente. Un virus no puede sobrevivir si no existe una célula viva en la que pueda sintetizar copias de sí mismo (replicarse). Los antibióticos no hacen ningún daño a los virusvirus; por eso, el tratamiento contra la gripe apunta principalmente a aliviar los síntomas de la enfermedad y no a matar al agente causante de ella.

Entonces, ¿qué es un virus?

En realidad no existe una explicación simple para definir qué es un virus, ya que este no está estrictamente vivo ni muerto. Un virus tiene dentro de sí un poco de información fundamental (genes hechos de ADN o ARN) que le permite hacer copias de sí mismo. Sin embargo, debe estar dentro de una célula viva para poder utilizar esa información. Esta "entrada" de un virus en una célula es lo que se llama infección viral. El virus es muy pequeño en relación con el tamaño de una célula viviente. Por lo tanto, la información que lleva consigo no le alcanza para replicarse. Por eso usa los mecanismos de la célula, y algunas de sus enzimas, para generar partes de virus que más tarde se unirán para formar cientos de nuevos virus que pueden dejar la célula original para infectar otras.

¿Qué hacen los virus?

Los virus solo existen y producen más virus. Al parecer, todos son dañinos porque, al replicarse, producen la muerte de la célula. Cuando se produce la infección viral, el material genético del virus se "apodera" de la célula, la cual solo puede producir más y más partes virales.

¿Qué cosas pueden ser infectadas por un virus?

Hasta el momento no se ha identificado ningún ser vivo que no sea susceptible a algún tipo de virus. Plantas, animales, bacterias... cualquier organismo vivo, unicelular o multicelular puede sufrir algún tipo de infección viral. Puede haber 100 o más tipos diferentes de virus que afecten a solo una especie. Hay algunos virus que solo infectan a humanos, otros que afectan a humanos y a algunos animales (como la gripe), y otros que sólo infectan a un tipo particular de plantas.

¿Qué protege a los seres vivos de una infección viral?

Si un virus en particular afecta a una o más células de algún tejido corporal de cualquier ser humano, la infección que se produce lleva a una síntesis y secreción de sustancias llamadas interferonas. Las interferonas son proteínas que interactúan con las células y las ayudan a ser más resistentes a la infección. Algunas veces, esta resistencia no es suficiente para evitar que la infección se desplace hacia otras células, y comenzamos a sentirnos enfermos. En ese momento, el sistema inmunológico del cuerpo humano comienza a matar el virus fuera de las células, así como a las células infectadas para evitar que el virus siga propagándose. Con el tiempo, el sistema habrá eliminado completamente al virus.

El virus de inmunodeficiencia humana (VIH) es una excepción a este proceso, ya que infecta a células del sistema inmunológico que son necesarias para matar a células infectadas. Por eso, a pesar de que el VIH no causa directamente el sida, la muerte de células inmunitarias, debido a la infección con VIH, hará que el sistema no pueda defenderse de otras infecciones que atacan a la persona.

Texto extractado de What the heck is a virus?, escrito por John C. Brown, 1997, del sitio www.bugsinthenews.com

Libros de actividades:

·La Ciencia y El Juego

Chile y los terremotos



Get the Flash Player to see this player.

time2online Joomla Extensions: Simple Video Flash Player Module
Un Programa de la Comisión Nacional de Investigación Científica y Tecnológica de Chile. Moneda 1375, piso 11, Santiago de Chile. Teléfonos (56-2) 23654571, (56-2) 23654573. Email: explora@conicyt.cl
Políticas de Privacidad